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EL Fabuloso Picozapato

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El inconfundible picozapato (Balaeniceps rex) con su imagen prehistórica es sin duda la más impresionante de las aves que se pueden encontrar en África. Está catalogado como vulnerable ya que se estima que tiene una única pequeña población en un amplio espacio de terreno. Esta población sigue disminuyendo debido a la caza, la alteración de los nidos, la modificación y a la quema de su hábitat.

HISTORIA

Su nombre científico Balaeniceps rex significa algo así como ´rey cabeza de ballena´ y se lo puso Jhon Gould, naturalista y ornitólogo colaborados de Charles Darwin por 1850.

En el siglo XIX empezaron a llegar pieles a Europa procedentes de la caza en África, lo que impulsó a varios exploradores a visitar dichas tierras, dónde este erudito inglés lo descubrió para la ciencia. No fue hasta algunos años más tarde que llegaron especímenes vivos a la comunidad científica. Estos pájaros eran desconocidos en Europa pero no en África, donde los árabes lo llamaban Abu Markub.

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HÁBITAT Y ÁREA DE DISTRIBUCIÓN

Habita la zona este y tropical de África en pantanos y riberas, desde Sudán hasta Zambia. Concretamente se le encuentra en: República Centroafricana, Congo, Ruanda, Sudáfrica, Sudán, Tanzania, Uganda y Zambia. Se le puede encontrar en Etiopía.

Hábitat de cría: cría y se alimenta en pantanos que se inundan estacionalmente donde la vegetación predominante es una mezcla de papiro, juncos, totoras o eneas y hierbas. Se le encuentra a menudo en áreas con abundante vegetación flotante como el papiro; también usa pantanos no permanentes sin papiro en Malagarasi (Tanzania) y el lago Victoria (Uganda).

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Hábitat resto del año: se alimenta en aguas bajas, en canales de agua libres de vegetación creados por el paso de animales; evita zonas donde la vegetación es densa y no se puede penetrar fácilmente, o es tan alta que no pueden ver. Prefieren aguas poco oxigenadas donde los peces se ven forzados a nadar cerca de la superficie para respirar, por lo que serán más fácilmente cazados. En Sudán se alimenta en campos de arroz y plantaciones similares.

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Un macho adulto mide unos 1.20 m de longitud y hasta 1.50 m de alto, siendo las hembras ligeramente más pequeñas. Mide entre 1 metro y 1.40 de largo y su envergadura alar está entre 2.30 y 2.60 metros. (Es lo que mide de largo de punta de un ala a la otra ala cuando despliega las mismas). Pesa entre 4 y 7 kilos.

Alcanzan los 50 años de edad. Llegan a la madurez sexual a los 3 o 4 años.

Con respecto a su comportamiento, es un ave solitaria a la que no le gusta ser molestada. En ocasiones cuando desciende el nivel de las aguas y se concentran los peces en zonas concretas en una pequeña área se forman agregaciones ocasionales de picozapatos. A la hora de criar también son solitarios y no suelen haber más de tres nidos por kilómetro cuadrado.

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Esta especie es fuertemente sedentaria, aunque hace algunos movimientos para encontrar la alimentación óptima y niveles de agua óptimos. Por ejemplo en el sur de Sudán hace movimientos estacionales regulares entre las zonas de alimentación y de cría.

Alimentación: prefiere al pez pulmonado leopardo ( Protopterus aethiopicus) aunque se alimenta de varios peces incluyendo el bichir de senegal (Polypterus senegalus), bagres y tilapias. También se alimenta de anfibios, cocodrilos jóvenes y serpientes de agua, y en ocasiones de roedores y aves acuáticas jóvenes.

Su principal depredador es el cocodrilo.

Su nido lo construye con cañas caídas. Normalmente come por la noche.

El ataque de los picozapatos a sus hermanos.

Parece ser que pueden haber diversas razones por las que solo sobreviva una de las crías: que solo llegue a nacer una cría, la alimentación, la depredación, y el fratricidio (un hermano mata al otro).

La hembra pone sólo dos huevos y sólo un pichón sobrevive.
No es infrecuente que los polluelos de determinadas especies de aves ataquen o incluso maten a sus hermanos, y lo hacen generalmente para competir por la atención de los padres. El hermano mayor de tres semanas atacaba a su hermano cuando sus padres buscaban comida. Al llegar estos rechazan a la cría herida por ser más débil y esta muere por hambre a los días. Aunque es muy cruel, es la forma de algunas especies en la naturaleza de asegurarse la supervivencia el hermano más fuerte.

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